Los carbohidratos son los encargados de proporcionarnos la energía que nuestro cuerpo necesita para funcionar diariamente, siendo la base de la pirámide alimenticia. También llamados hidratos de carbono, son el combustible que todos los seres vivos necesitamos y uno de los pilares de nuestra dieta.

Los carbohidratos (también llamados glúcidos, hidratos de carbono o sacáridos) son elementos principales en la alimentación, la base de la pirámide alimenticia, provienen de la fotosíntesis de los vegetales, y se encuentran principalmente en azúcares, almidones y fibra.

Su función principal es la de proporcionarnos energía y regular los niveles de glucosa en la sangre, pero no es la única.

Las 6 funciones principales de los carbohidratos en nuestra dieta

Los hidratos de carbono tienen seis funciones principales en la alimentación:

  • Función energética y niveles de glucosa – La glucosa es el único azúcar que usa el cuerpo para proveer energía a sus células. El cuerpo convierte los hidratos de carbono en glucosa, manteniendo un nivel constante en la sangre para su uso por las células.

    Si no se consumen carbohidratos, el cuerpo usará la grasa acumulada para producir glucosa, y si hay demasiados, el cuerpo almacenará el exceso en forma de grasa.

    Los hidratos de carbono deben conformar algo más de la mitad de nuestra dieta, principalmente provenientes de vegetales. No todos los tipos de carbohidratos son iguales.

  • “Ahorrar” proteínas y evitar la cetosis – ¿Por qué son tan importantes los carbohidratos si el cuerpo puede usar otros compuestos orgánicos como los ácidos grasos o las cetonas como fuente de energía?

    Para empezar, mantener una ingesta regular de hidratos de carbono previene el uso de las proteínas como fuente de energía. La falta de carbohidratos ralentiza la gluconeogénesis y se empezarán a descomponer aminoácidos, encimas, anticuerpos, receptores y otras proteínas importantes para sus uso como energía.

  • Descomposición de los ácidos grasos y prevención de la ketosis
    Además, un adecuado nivel de carbohidratos previene la degradación muscular y otros tejidos como el corazón, el hígado y los riñones. Más importante, previene la ketosis. Para prevenir la ketosis, el consumo recomendado de hidratos de carbono para una persona media es de por lo menos 50 -100 gramos al día.
  • Algunos edulcorantes como azúcar, miel o sirope de maíz
  • Sabor y dulzura – Una función menos importante de los carbohidratos es proveer sabor y dulzor a los alimentos. Los receptores de sabor en la punta de la lengua perciben los hidratos de carbono como sabor dulce. La fructosa es el doble de dulce que que la sacarosa y un 30% mayor que la glucosa.

    Los endulzadores se pueden clasificar también como nutritivos, por ejemplo, la sacarosa, la glucosa, la fructosa, la lactosa y el sirope de maiz de alta fructosa.

    Algunos edulcorante sin propiedades nutritivas, que solo sirven para dar sabor, son la sacarina, el ciclamato, el aspartame o el acesulfamo-k

  • Aportación de fibra – Las fibras en la alimentación se encuentran en los carbohidratos, como la calulosa, la hemicelulosa, la pectina, las resinas alimenticias o el mucílago.
    Las fibras son muy importantes en la digestión y en la propia salud de los intestinos.

    El consumo de fibra, tanto soluble como insoluble, hace el proceso de la eliminación de los residuos mucho más fácil. La fibra alimenticia es insoluble y atrae el agua, lo que produce heces grandes y blandas más fáciles de expulsar.

    Además, la fibra realiza una buena limpieza de los intestinos, lo que favorece una mejor absorción de los nutrientes.

  • Elementos biológicos de reconocimiento celular – Los hidratos de carbono no solo sirven para las funciones nutricionales, sino que juegan un papel importante en los procesos de reconocimiento celular.

    Por ejemplo, el hígado puede reconocer diferencias de longitud de proteínas y encimas para empezar su degradación, por lo que de alguna forma los hidratos de carbono pueden marcar el paso del tiempo para las proteínas.

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